Itay Shani

Unconscious Consciousness: Re-examining a Forlorn Hypothesis in the Metaphysics of Mind

“Herein lies the great mistake of the Cartesians, that they took no account of perceptions which are not apperceived.” Leibniz, Monadology 14. In the second chapter of his book Psychology from an Empirical Standpoint Franz Brentano examines the hypothesis of unconscious consciousness. According to this hypothesis, certain mental acts are both conscious and unconscious at the same time. They are conscious in the sense that, like all other mental acts according to Brentano, they are conscious of an object; but they are unconscious in the sense that they are not themselves objects of consciousness, which is to say that they remain below the surface of the psychological subject’s stream of awareness. Brentano considers several arguments in favor of this hypothesis yet, ultimately, he rejects all of them. I will argue that one of the avenues which Brentano dismisses is defensible, and moreover that the hypothesis of unconscious consciousness is not only legitimate but also an attractive one, with interesting potential applications in contemporary philosophy of mind.

To a considerable degree, the idea of unconscious consciousness can be traced to the tradition of absolute idealism and to related views. One finds the germs of this idea in Spinoza and Leibniz, in Schelling and Hegel, and in Pierce and Whitehead, as well as in Neo-Platonism and in much of the philosophical heritage of the Far East. Although many of these thinkers (e.g., Spinoza, Schelling, Pierce, and Whitehead) considered their philosophical projects and the idea of unconscious consciousness in particular as consonant with what, in retrospect, we may describe as naturalism, most naturalists today would look at the concept of unconscious consciousness with suspicion. We have been accustomed to see the distinction conscious-unconscious as a stark dichotomy of mutually exclusive oppositions; and we have been accustomed to believe that nature as such, that is, nature in its most aboriginal state or form, is completely devoid of consciousness. These two mental habits conspire to preclude the hypothesis of unconscious consciousness. Yet although old habits die slowly, I shall argue that the time may be ripe for a change of attitude, and in particular that such a change of attitude may be called for in the context of the debate concerning the emergence of consciousness. No sensible philosopher would deny the reality of a developmental evolution of consciousness. Sophisticated consciousness, such as the one we humans enjoy, appear at a certain point in time and it presupposes a long series of antecedents constituted of more basic forms of consciousness. It follows that such consciousness is an emergent phenomenon: it did not exist in the remote past, but it exists now. There is, however, a significant disagreement concerning the nature of such emergence (see de Quincy 2002, Strawson 2006). Supporters of physicalism advocate radical emergence, namely, the idea that the most basic level of physical existence is utterly insentient, and therefore that consciousness emerges as a wholly unprecedented ontological novelty. The alternative to radical emergence is mild emergence, according to which all levels of organization in nature contain stratified manifestations of consciousness in such a way that there is no particular stage at which radical emergence is called for – from the very bottom and all the way up, what we have is simply a gradual ascent from rudimentary forms of consciousness towards more articulated and more sophisticated forms of consciousness. This latter direction is endorsed by present-day supporters of panpsychism (e.g., Griffin 1998, Hartshorn 1977, Strawon 2006) and it seems to be consistent with pantheism and absolute idealism as well. In my talk, I shall argue that the idea of radical emergence leads to an explanatory impasse and more particularly that such an impasse is symptomatic of any attempt to explain the emergence of consciousness as a function of certain epistemic liaisons between mental states. In other words, access consciousness does not beget phenomenal consciousness. This being the case, it is possible that the way out of the tangle involves the hypothesis that the complex epistemic liaisons characteristic of human consciousness (and, to various degrees, of the conscious lives of other advanced animals) do not generate consciousness out of an insentient ontological background but rather, that they constitute conscious consciousness – a consciousness which familiarizes itself with the fact of its own existence. Such consciousness presupposes the existence of an unconscious consciousness which, I venture, may well be a general attribute of nature, on all levels of organization. I will argue that this hypothesis fits well with perrenial spiritual traditions worldwide on the one hand, and with some influential contemporary neurobiologically-based theories of consciousness on the other hand. Unconscious consciousness is well-poised to be considered an attractive hypothesis worthy of serious pondering.

  • ENGLISH English
  • News
    Rund 1.500 neuzugelassene Studierende kommen jährlich zu den Orientierungstagen. Diese beginnen heute Dienstag, den 25. September. Die Besonderheit an diesem Tag ist, dass die neuen Studierenden von Landeshauptmann Wilfried Haslauer, Bürgermeister Harald Preuner und dem Vizerektor für Lehre, Professor Erich Müller, willkommen geheißen werden.
    Die zunehmende Digitalisierung aller Lebensbereiche macht auch vor den Geisteswissenschaften nicht halt. Immer mehr Projekte verwenden Informations-Technologien, um die damit verbundenen Vorteile für die wissenschaftliche Forschung nutzbar zu machen. Dabei stellt sich ihnen das Problem, wie die erhobenen Daten gesichert und die Zugänge zu diesen Daten gewährleistet werden können, wenn die Projekte zu Ende sind und die Finanzierung ausläuft.
    Die Ringvorlesung "Politics, History and Culture. Austria in the 20th and 21st Century" wartet kommendes Wintersemester 2018/19 wieder mit einem spannenden Programm auf.
    Äußerst hoch ging es her beim Kick-Off des neuen Karriere Entwicklungsprogramms Karriere_Mentoring III der Universitäten Salzburg, Linz und Krems, welcher am 13. September in Gmunden stattfand.
    Ein Team um die Salzburger Jungforscherin Therese Wohlschlager hat einen Ansatz entwickelt, mit dem Biopharmazeutika einfacher und schneller als bisher charakterisiert und in der Folge kostengünstiger hergestellt werden können.
    Informationsveranstaltung „Unifinanzierung NEU (Fokus Lehre) und Zielvereinbarungsprozess“ am Dienstag den 16. Oktober 2018, 15 bis 17 Uhr, Thomas Bernhard Hörsaal im Unipark.
    Das Projekt „Making Art, Making Media, Making Change!“ von Elke Zobl (Assozierte Professorin am Kooperationsschwerpunkt Wissenschaft & Kunst) wurde am Freitag, 7. September 2018, in Berlin mit dem European Youth Culture Award (EYCA) in der Kategorie „Wissenschaft und Forschung“ ausgezeichnet. Der Preis wurde von der Respekt!-Stiftung heuer zum zweiten Mal vergeben. Er soll Projekte, Initiativen und Personen würdigen, die sich im besonderen Maße darum bemüht machen, Jugend und Jugendkultur, die s
    Die Universitätsbibliothek Salzburg (Hauptbibliothek und Fakultätsbibliothek für Rechtswissenschaften) öffnet Tür und Tor für die Öffentlichkeit und bietet ein vielfältiges Programm.
    Politische Bildung ist in Österreich seit 1978 ein allgemeines Unterrichtsprinzip, also eine Bildungs- und Erziehungsaufgabe, die den Lehrkräften aller Schulfächer und Schulstufen obliegt. Die Ringvorlesung soll Wege aufzeigen, wie Demokratiebildung in verschiedenen Unterrichtsfächern funktionieren kann, sodass sich für Lehramtsstudierende und LehrerInnen unterschiedliche Perspektiven auf dieselbe grundsätzliche Herausforderung eröffnen.
    Tagung in Kooperation mit der Internationalen Robert-Musil-Gesellschaft im KunstQuartier (W&K-Atelier, 1. OG, Bergstr. 12a) // RAHMENPROGRAMM: DO 4.10. VERNISSAGE im KunstQuartier um 18.30h // FR 5.10. BUCHPRÄSENTATION um 19.30h im Stefan-Zweig-Zentrum Edmundsburg // www.w-k.sbg.ac.at/de/kunstpolemik-polemikkunst
    Dieser SWEET SPOT findet zusammen mit dem Salzburger Komponisten, Experimentalmusiker und Klangkünstler Werner Raditschnig statt. Die Reihe SWEET SPOT versteht sich als Forum klassischer und ganz neuer Produktionen Elektroakustischer Musik in Salzburg. In Lounge-Atmosphäre werden ganz neue Stücke, aber auch „Klassiker" des Genres gehört und miteinander diskutiert. Begleitet wird jedes Konzert mit einer kurzen Einführung und der Möglichkeit, sich im Anschluss über das Gehörte auszutauschen.
    In diesem Workshop soll das Auge neben dem Ohr eine wichtige Rolle spielen. Anhand von Übungen werden sich die TeilnehmerInnen in Kleingruppen der Thematik nähern und sowohl visuellen als auch akustischen Klang formen.
    The relatively young democracy Poland, whose political climate has intensified considerably since the last elections, is also moving increasingly to the fore. Politically critical leaders of representative cultural organisations have been and continue to be replaced by the new administration, while independent creative artists appear to be able to find niches so far or already live outside the country.
    The workshop aims to examine the musicality of the body and vice versa the corporeality of music from a choreographic perspective. This approach corresponds with the extension of the concept of music as well as the questioning of performance traditions in the context of New Music, which also puts a stronger emphasis on the body.
    Anlässlich der Langen Nacht der Museen 2018 wird auch die Abguss-Sammlung der Universität Salzburg der Öffentlichkeit zugänglich gemacht.
    Dr. Martin Rötting wird den Masterstudiengan Religious Studies im Studienjahr 2018/19 an der Katholisch-Theologischen Fakultät der Universität Salzburg leiten.
    Wichtige Termine und Informationen zur Anmeldung für die Kurse am Sprachenzentrum im Wintersemester 2018/19
    Die Brüder Leopold (6 Jahre) und Ferdinand (4 Jahre) erklärten kurzerhand ihren Freunden: „Wir gehen in den Ferien an die UNI“ und hatten recht damit. Sie verfügten nämlich über Plätze in der komplett ausgebuchten Sommerbetreuung des Kinderbüros der Universität.
    Die Leopold-Kohr-Akademie organisiert im September und Oktober 2018 zwei Veranstaltungen. Gemeinsam mit der Universität Salzburg betreibt die Einrichtung das Kohr-Archiv.
    Am Samstag, den 22. September 2018 ab 11 Uhr stellt der Botanische Garten die Bilder der Künstlerin Karin Wimmeder aus. Musikalisch untermalt von der Rhythmusgruppe "Schlagartig.org".
    Vom Hortus Medicus zur Pharmaforschung. Eine Ausstellung des Verbandes Botanischer Gärten 2018
    Am 6. Dezember 2018 finden an der Universität Salzburg die WTZ Training Days zum Thema Kommunikation, Dissemination und Verbreitung in H2020-Projekten statt.
  • Veranstaltungen
  • 26.09.18 Orientierungstag für Erstsemestrige
    26.09.18 Symposium: Prävention der Adipositas im Vorschulalter
    26.09.18 subnetTALK: Postdigitales Design (Vortragssprache DE)
    27.09.18 Symposium: Prävention der Adipositas im Vorschulalter
    27.09.18 Orientierungstag für Erstsemestrige
    28.09.18 Symposium: Prävention der Adipositas im Vorschulalter
  • Alumni Club
  • PRESSE
  • Uni-Shop
  • VERANSTALTUNGSRÄUME
  • STELLENMARKT
  • Facebook-Auftritt der Universität Salzburg Twitter-Auftritt der Universität Salzburg Instagram-Auftritt der Universität Salzburg Flickr-Auftritt der Universität Salzburg Vimeo-Auftritt der Universität Salzburg